11/06/08

La Colifata

Argentina’s ‘loony radio’ threatened by hospital closure

9:18AM Wednesday June 11, 2008

By Paul Scheltus

With no front teeth, Pacotillo is an unlikely radio sensation. And his patter with members of his on-air posse sounds more like a group therapy session than a Saturday show. But then the broadcast is coming from the inside of a Buenos Aires psychiatric hospital. And it is called La Colifata or « Loony Radio ».

Thousands of patients at the Jose Borda hospital have picked up the microphone and taken part in this unique radio show, since it started in 1991. They read poetry, discuss sports, music and politics, interview guests or simply sing a song. And millions of Argentines tune in to Loony Radio each weekend to hear their wit and wisdom.

Now this national institution is under threat. Mauricio Macri, the Mayor of Buenos Aires, recently presented a new health plan that would see the city’s massive psychiatric institutions disappear within two years. They would be replaced by what he described as more modern answers to mental health treatment, such as halfway homes.

The announcement has spread uncertainty among patients and staff at Jose Borda. They agree the system needs updating and that there should be more effort made to integrate patients into society. But that’s what the weekly radio broadcasts do.

Loony Radio was the brainchild of Alfredo Olivera. As a teenage hospital volunteer it occurred to him to tape interviews on topical issues with the patients and broadcast them on a friend’s radio show. « The idea was to give a voice to a part of society that has been classified as ill and marginalised, » he says.

The listeners’ response was overwhelmingly positive. « They were surprised that the things that were being said were so interesting, » recounts Mr Olivera, now in his thirties. « The fact that these people expressed themselves in unusual ways and perhaps with more difficulty only added to listeners’ appreciation.

« Mr Olivera soon offered edited two-minute shorts to several national radio stations. « At first the radios took it because they thought it was goofy, but after a while they realised the value of the opinions being aired, » says Mr Olivera. Within no time La Colifata was reaching an audience of some 12 million listeners, who tuned in every week to hear their favourite colifato, as the presenters called themselves.

The patients, used to being shunned, were suddenly celebrated and soon La Colifata’s fame had transcended Argentina’s borders. The French singer Manu Chao heard about the show and asked the hosts to record an album with him. This April, the Godfather director Francis Ford Coppola showed up at the hospital with a train of actors to include La Colifata in his newest film Tetro.

At a recent Saturday recording, the radio hosts calmly discussed the looming closure of the decrepit monolithic building from which they broadcast.

There is anger among the hospital’s staff and patients at the Mayor’s unilateral decision to tear down the building, but they remain hopeful. « For now we’re confident some solution will be found, » says former patient Hugo Lopez, a veteran presenter of the show who has helped set up similar projects in Italy and Spain.

« Our final goal is to rid the world of nut-houses. You should know that people on the outside are just as crazy as us loonies in here. »

– INDEPENDENT

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Preocupación en el Reino Unido por el posible cierre de la radio « La Colifata »

El periódico inglés The Independent se hizo eco del nuevo plan de salud porteño, que llevaría a la desaparición de las instituciones mentales y, con ello, a la disolución de la emisora

De acuerdo a lo que informó hoy este prestigioso medio en su sitio web, el nuevo proyecto de salud del jefe de Gobierno cerrará todas las instituciones para enfermos mentales, entre ellas el Hospital Borda, donde funciona la radio La Colifata.

Según explican, los centros psiquiátricos serán reemplazados, en un plazo no superior a los dos años, por lo que Macri describe como « respuestas más modernas a los tratamientos de salud mental ».

El anuncio habría traído incertidumbre entre los pacientes y el personal del Hospital Borda. Ellos están de acuerdo con la necesidad de mejorar el sistema de ayuda e integración de los pacientes a la sociedad, tal y como lo hace el programa semanal de radio, pero no con la clausura del edificio.

La Colifata nació de una idea de Alfredo Olivera, un adolescente voluntario de ese centro de salud allá por 1991. Lo primero que se le ocurrió fue grabar entrevistas con los pacientes, para luego emitirlas por el programa de radio de un amigo. « La idea era dar voz a una parte de la sociedad que era clasificada como enferma y era marginalizada », dijo.

En aquel entonces, la respuesta de los oyentes fue abrumadoramente positiva. « Estaban sorprendidos de que las cosas que ellos tuvieran para decir fuesen tan interesantes », recuerda Olivera.

La excelente repercusión llevó a que este joven se ofreciese a editar cortos de dos minutos para las distintas emisoras nacionales. « Al principio, las radios los aceptaron porque pensaron que serían tontos y divertidos, pero con el tiempo se dieron cuenta del valor de las opiniones que estaban poniendo en el aire », aseguró Olivera.

En muy poco tiempo se montó la estructura actual, y los pacientes comenzaron a llegar a una audiencia de cerca de 12 millones de oyentes.

Con el tiempo, la fama de La Colifata trascendió las fronteras argentinas. El cantante francés Manu Chao escuchó sobre el show y les propuso a los pacientes grabar un disco junto a ellos. En tanto, en abril, el director Francis Ford Coppola los incluyó en su último film Tetro.

En una de las últimas emisiones, los integrantes de la popular radio discutieron acerca del futuro que correrá el mítico edificio desde el que transmiten. Los pacientes y empleados están, según el periódico inglés, muy enojados por la decisión unilateral de Macri, pero mantienen las esperanzas. Hugo López, uno de los internados y quien ayudó a montar programas similares en Italia y España, dijo sentir que « una solución será alcanzada ».

« Debes saber que la gente de afuera está tan loca como los ‘loquitos’ de aquí adentro », finalizó López.